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Bitcoin 101

¿Qué es Bitcoin? Examinando el contexto histórico

¿Qué es Bitcoin, de todos modos? ¿Dinero mágico de Internet? ¿Una revolución financiera? ¿Un esquema piramidal? En esta serie de tres artículos, Cloudbet explica todos los bits detrás de la moneda. En la primera parte, descubrimos el contexto histórico que condujo al surgimiento de Bitcoin.

Literalmente, Bitcoin es un sistema de efectivo electrónico de igual a igual, según lo declarado por su(s) creador(es), el (los) misterioso(s) individuo(s) que usa el alias de Satoshi Nakamoto. Aunque esa descripción resultó ser algo precisa, el tiempo ha demostrado que el impacto de Bitcoin se extendería mucho más allá de esta pragmática declaración de intenciones.

Bitcoin ha tomado alas y, al igual que la creación de Frankenstein, una vida propia.

En contexto: una breve historia de las raíces de Bitcoin

Antes de entrar en los cómo, echemos un vistazo breve al cómo viene.

2008 fue un año lleno de acontecimientos. Quizás de manera inquietante, The Dark Knight trajo a los gruñidos nuevamente a TV. Katy Perry besó a una chica (y le gustó). Y la economía mundial se derrumbó bajo la mayor crisis financiera de la historia.
La gente vio con desesperación cómo los ahorros de sus vidas se evaporaban debido a la estafa o la absoluta incompetencia de los bancos y naciones más grandes del mundo. La confianza institucional tocó un mínimo histórico, ya que todo el sistema demostró ser incapaz (o no dispuesto) de prevenir el colapso.
El aumento de la inflación significó pérdidas que afectaron no solo a los accionistas ricos, sino a todos. Las monedas fiduciarias en todo el tablero se diluyeron para pagar la factura que, para colmo de males, incluía un cargo por servicio (en forma de grandes bonificaciones) para las personas que permitieron todo.

Tenemos problemas de confianza

Bueno, la mayor víctima de este baño de sangre fue la confianza. Y, como sucede, la confianza se extiende mucho más allá de aceptar como verdaderos los elogios de su compañero de trabajo. La confianza es el cemento social que permite la colaboración humana.

La confianza brota naturalmente dentro de las familias y en las pequeñas comunidades donde todos se conocen. Sin embargo, a medida que las sociedades crecían y los negocios se volvían más impersonales, la necesidad de colaboración entre extraños se convirtió menos en la excepción y más en la regla, y la necesidad de un recipiente optimizado para la confianza se volvió cada vez más evidente.
Ahí es donde entra el dinero.

Muéstrame el dinero

El valor del dinero no radica en el papel en el que se imprime ni en el metal del que se acuña. Ni en cuántos ceros tienes en tu cuenta bancaria, ni porque algún gobierno lo diga.

Un dólar es una ficha, un mensaje de pagaré que traduce la deuda en un lenguaje universalmente aceptado, medible y responsable. Solo tiene valor mientras las personas confíen en que otras personas lo aceptarán, y solo el valor que colectivamente creen que tendrá.
Las monedas son encarnaciones de dinero desarrollado dentro (y generalmente controlado por) estados-nación. Son convenciones acordadas, o en ocasiones impuestas, para facilitar el intercambio de valores entre extraños. Las monedas han tomado innumerables formas a lo largo de los tiempos. Antes de las tarjetas de crédito, los billetes y las monedas, existía el oro, la sal, las conchas marinas, el ganado, los cereales e incluso las rocas gigantes con forma de rosquilla.
Todos estos se utilizaron en algún momento como depósitos de valor, unidades de cuenta y medio de intercambio, las tres funciones fundamentales del dinero. Y durante el tiempo que estuvieron en uso, cada uno de ellos cumplió, con éxito variable, los seis requisitos para el dinero:

  1. Durabilidad: el buen dinero no se degrada y almacena valor por más tiempo;
  2. Portabilidad: el dinero es menos útil si es difícil de mover;
  3. Divisibilidad: la precisión impulsa intercambios de valor más precisos;
  4. Uniformidad: múltiples instancias para el mismo valor crea incertidumbre;
  5. Aceptabilidad: cuanta más gente lo acepte, más útil es;
  6. Oferta limitada: si el dinero es fácil de conseguir, será menos valioso (lo que provocará inflación).

Money itself, however, is more than the sum of these traits; money is a symbol. Money is crystallised trust.

¡Es la economía, tonto!

Al ser enormemente simplista, nuestro sistema financiero puede verse en términos generales como un medio para almacenar, comunicar y administrar la confianza. La cuestión es que gestionar esta confianza no es fácil. Y a medida que nuestra actividad económica creció, escalar un sistema para administrar la confianza de todos se volvió cada vez más difícil.

En el siglo XXI, "La Economía" se aceleró hasta convertirse en un enredo, tan compleja y abstracta que casi se separó de la realidad de la mayoría de la gente. En 2008, esta complejidad alcanzó su punto álgido con préstamos de alto riesgo, MBS, CDO, CDS y todo un alfabeto de siglas para productos financieros “innovadores” que eran tan complicados que nadie los entendía realmente. No realmente. Las cosas se pusieron tan esotéricas que Wall Street estaba contratando físicos para intentar darle sentido a todo. Seriamente. Seguro que alguien debe haber estado vigilando la economía para que no salga nada malo de esto, ¿verdad?

Para hacer frente a la creciente complejidad financiera, la mayoría de los estados modernos habían desarrollado una entidad de control central que se convirtió en el administrador de facto de la confianza colectiva (financiera): los bancos centrales. Dirigidas por burócratas altamente especializados, el trabajo principal de estas instituciones financieras es supervisar la economía de un país y administrar su política monetaria para alejarlo de la recesión, la inflación y otros males.

Sobre el papel, la mayoría de los bancos centrales están diseñados para operar con bastante independencia de la voluble política de los gobiernos electos (al menos en los países democráticos). Estos servidores públicos informan (hasta cierto punto) a los funcionarios electos que son (al menos en teoría) responsables ante el público, y estos dos grupos trabajan en conjunto para redactar y promulgar la regulación financiera. ¿Qué puede salir mal?
De la mano, trabajan incansablemente para lograr el bien común, siempre anteponiendo el interés público al suyo, en un sistema transparente y de fácil acceso que busca la estabilidad a largo plazo, no ganancias a corto plazo. Excepto…

Para sorpresa de absolutamente nadie, la realidad ha demostrado que este no es el caso. O al menos algunos de los casos. En 2008 sucedieron bastantes casos y la confianza se rompió a lo grande.

Y como sabe cualquiera que haya sido sorprendido mintiendo, la confianza es un jarrón difícil de reparar.

Hagamos un resumen rápido:
-La peor recesión de la historia
-Los gobiernos rescatan a los responsables con dinero público
-Bonanza extra para todos los involucrados
-Nada cambia

Si hay una conclusión de todo esto es que, incluso si existen salvaguardas para mitigarlo, las personas siempre encuentran una manera de abusar de la confianza. Eso es bastante malo cuando una sola persona se ve afectada por el abuso, y mucho menos por toda la maldita economía del mundo.

Estaba claro que podríamos beneficiarnos de eliminar estos puntos de falla (también conocidos como humanos) del sistema tanto como fuera posible, y que un sistema que no requiera, o al menos que requiera menos, confianza era deseable. ¿Pero cómo? Seguro que tal sistema sin confianza era imposible. Si no se puede confiar en las personas, ¿que se puede hacer?

En el código confiamos

Por casualidad, desde principios de la década de 1990, un alegre grupo de geeks obsesionados con la privacidad había estado trabajando incansablemente en posibles soluciones a este mismo problema. Nacido alrededor de 1992 como una lista de correo, este grupo se llamó a sí mismo "Cypherpunks" en referencia lúdica (o quizás reverencia) al subgénero de ciencia ficción.

Al principio, el grupo se centró en discutir conceptos de alto nivel como criptografía, privacidad y libertad individual. Estos ideales compartidos se tradujeron en bytes en un manifiesto de 1993 del hacker Eric Hughes. Este documento, presumiblemente descartado por la intelectualidad contemporánea como el sueño húmedo de un libertario, fue toda una premonición de lo que estaba por venir:
La privacidad en una sociedad abierta requiere sistemas de transacciones anónimos. Hasta ahora, el efectivo ha sido el principal sistema de este tipo. Un sistema de transacciones anónimo no es un sistema de transacciones secretas. Un sistema anónimo permite a las personas revelar su identidad cuando lo deseen y solo cuando lo deseen; esta es la esencia de la privacidad.

- El Manifiesto Cypherpunk - Eric Hughes (1993)

Antes de que te encojas de hombros con condescendencia como "es sólo una tonta idea nerd" y bromees sobre el sótano de sus padres, te animamos a que eches un vistazo a algunos de los nombres que salieron de las filas de los cypherpunks:

Los participantes estaban dispersos por todo el espectro político y tenían una amplia gama de creencias, pero una cosa que todos parecían compartir era un profundo desprecio por los poderes centralizados y el sistema político-financiero actual. Se opusieron a lo que percibían como el empoderamiento cada vez mayor del estado y el constante declive de las libertades individuales.

Durante casi dos décadas, aunque a veces sin llamar la atención, habían sido uno de los campeones más fuertes a favor de la privacidad y la libertad de una Internet incipiente. A través de su activismo (y acciones), ayudaron a dar forma a lo que ahora llamamos la web. Y sí, podría ser mucho, mucho peor.
Algunos cypherpunks, incluidos Adam Back, Wei Dai, Hal Finney, Nick Szabo y los esquivos individuos que se conocían con el alias de “Satoshi Nakamoto”, fueron aún más lejos. De hecho, se encargaron de tratar de encontrar una solución a lo que percibían como el defecto más fundamental de todo el sistema: el control estatal de la moneda. ¿Sabes, porque el estado estaba haciendo un gran trabajo?

Para estos geeks visionarios, la forma de hacerlo era obvia: eliminar el eslabón débil (personas) de los controles, en su lugar entregar el funcionamiento de la operación a la lógica implacable e incorruptible del código.

Desde el e-cash de David Chaum, se habían realizado varios intentos en un sistema de efectivo electrónico (como el hash-cash de Adam Back, el b-cash de Wei y el Bit Gold de Szabo), pero hasta entonces, todos se quedaron cortos por una razón u otra. Sin embargo, una iteración a la vez, se fueron construyendo lentamente hacia esa visión de una moneda digital anónima, segura y casi instantánea.
En 2008, la mayoría de los componentes tecnológicos ya estaban allí; solo se necesitaba alguien con esa chispa de genio para juntarlos todos. Entonces, después de varias iteraciones y mejorando el trabajo de muchos predecesores brillantes, en ese fatídico 31 de octubre, Satoshi finalmente resolvió el rompecabezas.
Sin embargo, no basta con que una pieza de tecnología sea revolucionaria. Incluso si una tecnología determinada es más segura, mejor y más rápida que todo lo que tenemos implementado, para realmente tener un impacto y cambiar el mundo, hay un ingrediente clave que debe estar presente: el interés público.
Eso parece bastante fácil en teoría. ¿Por qué no estaría interesado el público? Sin embargo, como muchos emprendedores han descubierto, no funciona de esa manera. Cualquier cambio en el orden establecido encuentra una fuerte resistencia por parte de los poderes establecidos. Esto era cierto en el caso de los números arábigos, las bombillas y los coches eléctricos, y mucho menos cuando se va en contra de todo el sistema financiero.

Hasta entonces, todo parecía estar funcionando bien, así que ¿por qué debería importarle a alguien?

Quizás sea revelador que, al mismo tiempo, el golpe de la crisis financiera de 2008 alcanza su punto máximo, y quedó absolutamente claro que algo estaba realmente roto. Y de repente, Bitcoin ya no era solo un sueño libertario y geek.

Ingrese Bitcoin

Satoshi Nakamoto, quienquiera que sea él/ella/ellos/ellas, ha logrado algo que mucha gente realmente inteligente cree que va a cambiar el mundo. Bitcoin tiene promesas más allá de las obvias aplicaciones financieras que ya tiene. Como nuevo paradigma de red y sistema innovador de gestión de la confianza, tiene el potencial de revolucionar una infinidad de esfuerzos humanos.

¿Cómo? En la segunda parte de este artículo, exploramos qué es exactamente lo que hace Bitcoin, cómo lo hace y por qué debería preocuparte por él. Después de esa mirada bajo el capó, en la tercera y última parte exploramos dónde se encuentra Bitcoin en este momento, echamos un vistazo a todo el ecosistema y tratamos de comprender qué hay en el futuro.

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